킨 마웅 니운트(Khin Maung Nyunt)
위원, 미얀마 역사위원회

미얀마의 토착 샤머니즘은 지리적 위치와 인류학적 특징에 따라 매우 다양하게 발전해왔다. 그러나 이 모든 다양성에도 불구하고 자연이 세상 모든 생명을 관장한다는 믿음을 공유하고 있다. 따라서 미얀마의 샤머니즘은 자연에 깃든 정령들이 삶을 지배한다는 자연숭배사상에서 비롯된다고 할 수 있다. 이들 정령을 위로하는 일은 모든 생명체에게 복을 가져다주지만 정령들에게 복종하지 않은 사람들에게는 액운이 닥친다. 이러한 믿음의 맥락에서 보면 인간은 의례를 통해 정령을 달래야 한다. 하지만 일반인은 신령이나 정령과 직접적으로 연결될 수 없으므로 샤먼이 다양한 의례를 통해 신령의 세계와 소통하는 매개체가 되는 것이다.

토착 샤머니즘의 기본적인 자연숭배 중 하나는 조상숭배사상과 관련이 있다. 인간은 육신과 영혼으로 이루어져 있으며 육신은 죽더라도 그 영혼은 계속 살아있다는 믿음에 근거하는 것이다. 영혼을 불러오거나 물리치기 위해 샤먼은 의례를 행하고 진언(眞言, mantra)을 구송한다. 이들 샤먼은 병에 걸린 가족을 치유할 수도 있다. 그들은 약초 전문가로서 선조에게서 배운 약초 지식으로 약을 만들기도 한다.

또 한 종류의 토착 샤머니즘은 우주에 대한 숭배이다. 우주숭배는 우주가 지구와 지구의 모든 생명을 관장한다는 믿음이다. 이에 따르면, 인간은 천체의 위치와 조화에 의해 점지되며 행성의 위치는 정확한 출생 날짜와 시간으로 표시된다. 점성도, 숫자, 그리고 문자들이 종려잎에 기록되는데 이것이 바로 출생증명서이며 점성술의 토대가 된다. 샤먼 점성술사들은 이 정보를 읽을 수 있다. 그들은 병자의 출생 정보를 수학적으로 계산하여 이를 통해 조언을 하거나 약 처방을 한다. 단기적인 처방에는 샤먼이 주문을 외우고 기도할 수 있도록 행성 표주(planet post)에 제물을 바치도록 하는 것도 포함된다. 그리고 장기적인 처방을 할 때 샤먼 점성술사는 조언을 구하는 사람에 피하거나 혹은 섭취해야 할 음식과 음료, 입어도 좋은 옷의 색과 입지 말아야 할 옷의 색, 길일 등을 적은 목록을 주기도 한다.

연금술 역시 미얀마의 샤머니즘과 관련되어 있다. 이는 네 가지 전문 분야로 나뉜다. 첫째는 금속을 금으로 바꾸는 법, 둘째 만병통치약 조제, 셋째 미약 조제, 마지막으로 모든 적을 정복하기 위해 수은을 만드는 것이다. 수은은 하늘을 날아다니고 땅 속, 물속으로 뛰어들 수 있도록 해준다고 믿는다. 연금술 초보자가 이 전문 분야를 배우고자 한다면 금속, 금속 제련, 약초 처방 및 신비주의 과학에 대한 고전문헌에 정통해야 한다. 일단 연금술사가 되면 공동체를 떠나 멀리 떨어진 고립된 지역에 머무르기도 한다. 수은을 만드는 연금술사의 경우는 필히 공동체를 떠나 있어야 한다.

역사적으로 소승불교 양대 종파 중 하나인 테라바다 불교가 수립된 이후 미얀마 국왕들은 샤머니즘과 관련한 모든 미신과 영혼숭배 전통을 근절하고자 노력했었다. 그러나 종교의 자유와 관용정신으로 그러한 시도들이 종식되었고 현재는 샤머니즘과 불교가 조화롭게 공존하고 있다. 미얀마인들은 자신들의 삶 속에 두 종교를 모두 포용하고 있다. 현세의 삶을 더욱 풍요롭게 하기 위해 그들은 우주 만물의 영혼과 샤머니즘에 관련한 신령들을 숭배하고, 내세를 위해서는 절대적으로 불교에 귀의한다.